La apnea del sueño es un trastorno respiratorio relacionado con el sueño que puede tener enormes consecuencias en la salud. Los afectados no solo sufren fatiga diurna severa debido a la falta de sueño, sino que su esperanza de vida también se ve limitada por problemas cardiovasculares y presión arterial alta.

En la mayoría de los casos, se trata el síndrome de apnea del sueño con un respirador, que también tiene un efecto generalmente positivo. Sin embargo, a muchos pacientes le parecen molestas estas mascarillas. Hasta el momento, no existen medicamentos para la apnea obstructiva del sueño. Sin embargo, un estudio muestra que el dronabinol (THC) podría ser un tratamiento alternativo o complementario.

¿Qué es la apnea del sueño?

El síndrome de apnea obstructiva del sueño (SAOS) es un trastorno respiratorio nocturno que afecta las vías respiratorias superiores. Al relajar los músculos de la boca y la garganta, no se puede llevar a cabo la orden del cerebro de respirar. El espacio estrecho en la garganta provoca los típicos ronquidos. También hay pausas en la respiración, que pueden durar desde 10 segundos hasta algunos minutos y ocurrir varias veces por hora.

Síntomas de la apnea obstructiva del sueño:

  • Ronquidos fuertes e irregulares con interrupciones para respirar.
  • Somnolencia intensa durante el día.
  • Eendimiento reducido (microsueño).
  • Dolores de cabeza matutinos.
  • Interrupción del sueño por las noches.
  • Trastornos posibles de depresión, ansiedad, potencia y líbido.

El síndrome de apnea del sueño se presenta principalmente en hombres mayores de 40 años. Un IMC alto también es un factor de riesgo. La mayoría de los pacientes con apnea del sueño son obesos, es decir, tienen mucho sobrepeso.

Las cifras sobre cuántas personas padecen apnea del sueño a veces fluctúan considerablemente. Esto se debe a que la enfermedad generalmente no se diagnostica desde el primer momento. Según las estimaciones, esta falta de diagnóstico o diagnóstico tardío se produce el 80-90% de los casos. Sin embargo, los expertos asumen que entre un 4 y un 9 por ciento de la población se ve afectada. [1]

Los médicos distinguen entre el síndrome de apnea obstructiva del sueño y el síndrome de apnea central del sueño. La primera forma es la más común: el 90% de los pacientes padecen SAOS. El síndrome de apnea central del sueño, por otro lado, que afecta a menos del 10% de los pacientes con apnea del sueño, se caracteriza por la ausencia de deterioro (obstrucción) de las vías respiratorias superiores.

La apnea del sueño: efectos sobre la salud y opciones de tratamiento

La apnea del sueño no tratada es una gran carga por los afectados. [2] Debido a la interrupción del sueño nocturno, los pacientes no llegan a las fases de sueño profundo. Además, el cuerpo no puede recuperarse suficientemente, por lo que los afectados sufren cansancio durante el día, lo que a su vez conduce a problemas de concentración y déficit de rendimiento. El riesgo de accidentes aumenta con la posibilidad de microsueños.

Los riesgos de la salud a largo plazo provocados por el síndrome de apnea obstructiva del sueño son enormes. Incluyen hipertensión arterial y enfermedades cardiovasculares, diabetes, accidente cerebrovascular y depresión. En resumen, la enfermedad conduce así a una muerte más temprana. [2] [3] [4]

Para evitar que esto suceda, es importante que los pacientes primero reduzcan los factores de riesgo. En el caso del SAOS, esto generalmente significa una reducción de peso constante. Los pacientes también deben evitar la nicotina y el alcohol. El tratamiento de las enfermedades subyacentes existentes y el ajuste de la presión arterial son fundamentales.

Además, el uso de un ventilador puede reducir el riesgo de mortalidad al nivel de una persona sana. Reduce la somnolencia diurna, baja la presión arterial y reduce el número de ingresos hospitalarios. Sin embargo, el uso del ventilador solo tiene éxito si los pacientes lo usan según es indicado y el tratamiento controla el sueño de forma regular.

Desafortunadamente, el respirador es difícil de tolerar para muchas personas. Por eso, lo usan solo de manera irregular o solo durante algunas horas durante la noche. La tasa de personas que no continúan con esta terapia es alta. Como no hay medicamentos disponibles para la apnea del sueño, existe una gran necesidad de un tratamiento alternativo. [5]

El dronabinol: ¿Una terapia para la apnea del sueño?

La sustancia activa de cannabis sintético dronabinol logró resultados interesantes en una investigación de fase II en el tratamiento del síndrome de apnea obstructiva del sueño. La investigación doble ciego de la Universidad de Illinois en Chicago y la Universidad del Noroeste fue controlada con placebo y realizada en diferentes centros. Según los investigadores, se demostró “que el dronabinol es seguro y bien tolerado en participantes con apnea obstructiva del sueño (AOS) de moderada a grave.” [5]

Como solo hay unas pocas opciones de tratamiento para la apnea del sueño, esta investigación es muy interesante. Los investigadores explican: «Sigue existiendo una necesidad importante e insatisfecha de tratamientos totalmente eficaces y aceptables en la apnea obstructiva del sueño. En la actualidad, no existen tratamientos farmacológicos aprobados». [5]

La investigación se realizó en 73 adultos con apnea obstructiva del sueño moderada o grave. Se les administró a los participantes al azar un placebo, 2,5 mg de dronabinol o 10 mg de dronabinol al día. Tomaron el medicamento de cannabis una hora antes de acostarse durante seis semanas. El dronabinol tuvo un mejor resultado en la dosis más alta en el ensayo. Los participantes que recibieron 10 mg de dronabinol al día expresaron la mayor satisfacción general con el tratamiento.

“El dronabinol redujo el IAH de forma dosis-dependiente y mejoró la somnolencia autoinformada pero no objetiva (…)”. [5] Por lo tanto, los investigadores creen que tomar THC puede ser un tratamiento alternativo útil o una terapia complementaria para la apnea del sueño.

Los investigadores están convencidos de que se necesitan ensayos clínicos más amplios para encontrar el mejor enfoque posible para el tratamiento con cannabinoides para el SAOS.

El enfoque innovador de la terapia con cannabinoides

El tratamiento farmacológico de la apnea del sueño es un enfoque nuevo porque se dirige al cerebro en lugar del problema físico de las vías respiratorias. Esto es lo que dijo la profesora Phyllis Zee, investigadora involucrada en el estudio, a la revista Sleep Review. Esto refleja la creencia de que la apnea del sueño no es solo un problema físico, sino que puede deberse a varios factores. Uno de ellos es la mala regulación de los músculos de las vías respiratorias superiores por parte del cerebro, dijo Zee.

«El ventilador se dirige al problema físico pero no a la causa», dice Zee. «El medicamento se dirige al cerebro y los nervios que regulan los músculos de las vías respiratorias superiores. Altera los neurotransmisores del cerebro que se comunican con los músculos. Una mejor comprensión de esto, nos ayuda a desarrollar tratamientos más eficaces y personalizados para la apnea del sueño «. 

Los cannabinoides: ¿Un nuevo tratamiento para la apnea del sueño?

Aunque los respiradores son muy eficaces en el tratamiento de la apnea obstructiva del sueño, muchos pacientes no pueden costearlos o no les resultan cómodos. Por lo tanto, el tratamiento farmacológico para esta afección sería un gran beneficio para los afectados.

La investigación ha mostrado resultados positivos con THC (dronabinol) en la apnea del sueño: se redujeron las interrupciones respiratorias y mejoraron la salud general subjetiva y el cansancio diurno. Este enfoque es innovador porque no solo trata el problema físico, sino que, como decíamos, se enfoca en la causa de las paradas respiratorias.

A pesar de los buenos resultados en las investigaciones, los científicos consideran que «es poco probable que algún tratamiento farmacológico pueda ser completamente eficaz en todas las personas con apnea obstructiva del sueño«. [5] Otros ensayos de relevancia podrían ayudarnos a comprender qué personas se benefician del tratamiento con cannabinoides y cuál es el mejor tratamiento para la apnea obstructiva del sueño para cada individuo.

[1] Zausig, Y., Arzt, M. Perioperative Versorgung von Patienten mit obstruktiver Schlafapnoe. Pneumologe 11, 386–393 (2014). https://doi.org/10.1007/s10405-014-0791-y

[2] Young T, Palta M, Dempsey J, Peppard PE, Nieto FJ, Hla KM. Burden of sleep apnea: rationale, design, and major findings of the Wisconsin Sleep Cohort study. WMJ. 2009;108(5):246-249.

[3] Hale CS. Obstructive sleep apnea and cardiovascular disease and mortality: the argument for causality. J Insur Med. 2005;37(4):272-282.

[4] Parish JM, Adam T, Facchiano L. Relationship of metabolic syndrome and obstructive sleep apnea. J Clin Sleep Med. 2007;3(5):467-472.

[5] Carley DW, Prasad B, Reid KJ, et al. Pharmacotherapy of Apnea by Cannabimimetic Enhancement, the PACE Clinical Trial: Effects of Dronabinol in Obstructive Sleep Apnea. Sleep. 2018;41(1):zsx184. doi:10.1093/sleep/zsx184