L’apnée du sommeil est un trouble respiratoire lié au sommeil qui peut avoir d’immenses conséquences sur la santé. Non seulement les personnes touchées souffrent d’une grande fatigue diurne due au manque de sommeil, mais leur espérance de vie est également limitée par des problèmes cardiovasculaires et une hypertension artérielle.

Dans la plupart des cas, le syndrome d’apnée du sommeil est traité à l’aide d’un appareil respiratoire, ce qui a également un effet généralement positif. Cependant, de nombreux patients trouvent ces masques gênants et ne les utilisent donc pas comme prescrit. Jusqu’à présent, il n’existe pas de médicaments pour l’apnée obstructive du sommeil. Cependant, une étude montre que le dronabinol (THC) pourrait être un traitement alternatif ou complémentaire.

Qu’est-ce que l’apnée du sommeil ?

Le syndrome d’apnée obstructive du sommeil (SAOS) est un trouble respiratoire nocturne qui affecte les voies aériennes supérieures. En relâchant les muscles de la bouche et de la gorge, le cerveau ne peut pas exécuter l’ordre de prendre une respiration. Le rétrécissement de l’espace dans la gorge entraîne le ronflement typique. Il existe également des pauses dans la respiration, qui peuvent durer de 10 secondes à quelques minutes et se produisent plusieurs fois par heure.

Symptômes de l’apnée obstructive du sommeil:

– ronflement fort et irrégulier avec interruptions de la respiration

– une forte somnolence diurne

– des performances réduites (micro-sommeil)

– maux de tête matinaux

– l’éveil nocturne du sommeil

– d’éventuels troubles de la dépression, de l’anxiété, de la puissance et de la libido

Le syndrome d’apnée du sommeil se produit principalement chez les hommes de plus de 40 ans. Un IMC élevé est également un facteur de risque. La plupart des patients souffrant d’apnée du sommeil sont obèses, c’est-à-dire en très grande surcharge pondérale.

Les chiffres sur le nombre de personnes souffrant d’apnée du sommeil fluctuent parfois considérablement. Cela s’explique notamment par le fait que la maladie n’est généralement pas diagnostiquée au départ : Selon les estimations, c’est le cas dans 80 à 90 % des cas. Cependant, les experts estiment que 4 à 9 % de la population est touchée. [1]

Les médecins font la distinction entre le syndrome d’apnée obstructive du sommeil et le syndrome d’apnée centrale du sommeil. La première forme est de loin la plus courante : 90 % des patients souffrent du syndrome d’apnée obstructive du sommeil. Le syndrome d’apnée centrale du sommeil, en revanche, qui touche moins de dix pour cent des personnes souffrant d’apnée du sommeil, se caractérise par l’absence de déficience (obstruction) des voies aériennes supérieures.

Apnée du sommeil : effets sur la santé et options de traitement

L’apnée du sommeil non traitée est un grand fardeau pour les personnes concernées. En raison de l’interruption de la nuit de sommeil, les patients n’ont pas les phases de sommeil profond. Le corps ne peut pas récupérer suffisamment, de sorte que les personnes concernées souffrent de fatigue pendant la journée, ce qui entraîne des problèmes de concentration et des déficits de performance. Le risque d’accident est accru par la possibilité de micro-sommeil.

Les risques sanitaires à long terme du syndrome d’apnée obstructive du sommeil sont énormes. Ils comprennent l’hypertension artérielle et les maladies cardiovasculaires, le diabète, les accidents vasculaires cérébraux et la dépression. En résumé, la maladie entraîne donc un décès plus précoce. [2] [3] [4]

Pour éviter que cela ne se produise, il est important que les patients réduisent d’abord les facteurs de risque. Dans le cas du SAOS, cela signifie généralement une réduction de poids constante. Les patients doivent également éviter la nicotine et l’alcool. Le traitement des maladies sous-jacentes existantes et l’ajustement de la pression artérielle sont essentiels.

En outre, l’utilisation d’un ventilateur (CPAP) peut réduire le risque de mortalité au niveau d’une personne en bonne santé. Il réduit la somnolence diurne, abaisse la pression artérielle et diminue le nombre d’admissions à l’hôpital. Toutefois, l’utilisation du ventilateur n’est efficace que si les patients l’utilisent comme prescrit et si le traitement est contrôlé par des contrôles réguliers du sommeil.

Malheureusement, le respirateur est difficile à tolérer pour de nombreuses personnes. Elles ne le portent donc que de manière irrégulière ou seulement pendant quelques heures pendant la nuit. Le taux de personnes qui ne poursuivent pas cette thérapie est élevé. Comme il n’existe pas de médicaments pour l’apnée du sommeil, il y a un grand besoin de traitements alternatifs. [5]

Dronabinol – une thérapie pour l’apnée du sommeil ?

La substance active synthétique du cannabis, le dronabinol, a obtenu des résultats intéressants lors d’une étude de phase II dans le traitement du syndrome d’apnée obstructive du sommeil. L’étude en double aveugle de l’Université de l’Illinois à Chicago et de l’Université du Nord-Ouest a été contrôlée par placebo et menée dans différents centres. Selon les chercheurs, cette étude de 2018 montre « que le dronabinol est sûr et bien toléré chez les participants atteints d’apnée obstructive du sommeil (AOS) modérée à grave »[5].

Comme il n’existe que peu d’options de traitement de l’apnée du sommeil, cette étude est très intéressante. Les chercheurs expliquent : « Il reste un besoin important et non satisfait de traitements pleinement efficaces et acceptables de l’apnée obstructive du sommeil. À l’heure actuelle, il n’existe aucun traitement médicamenteux approuvé ». [5]

L’étude a été menée auprès de 73 adultes souffrant d’apnée obstructive du sommeil modérée ou sévère. Ils ont reçu au hasard soit un placebo, soit 2,5 mg de dronabinol ou 10 mg de dronabinol par jour. Ils ont pris la drogue de cannabis une heure avant le coucher pendant une période pouvant aller jusqu’à 6 semaines. Le dronabinol a donné de meilleurs résultats à la dose la plus élevée de l’essai. Les participants qui ont reçu 10 mg de dronabinol par jour ont exprimé la plus grande satisfaction générale à l’égard du traitement.

« Le dronabinol a réduit l’IAH en fonction de la dose et a amélioré la somnolence autodéclarée mais non objective (…) ». Les chercheurs pensent donc que la prise de THC peut être un traitement alternatif utile ou une thérapie d’appoint pour l’apnée du sommeil.

Les chercheurs sont convaincus que des essais cliniques de plus grande envergure sont nécessaires pour trouver la meilleure approche possible du traitement par cannabinoïdes du syndrome d’apnée obstructive du sommeil.

Une approche innovante de la thérapie par les cannabinoïdes

Le traitement médicamenteux de l’apnée du sommeil est une nouvelle approche car il cible le cerveau plutôt que le problème physique des voies respiratoires. C’est ce que le professeur Phyllis Zee, une chercheuse impliquée dans l’étude, a déclaré au magazine Sleep Review. Cela reflète la conviction que l’apnée du sommeil n’est pas seulement un problème physique, mais qu’elle peut être causée par plusieurs facteurs. L’un d’entre eux est une mauvaise régulation des muscles des voies aériennes supérieures par le cerveau, a déclaré Mme Zee.

« L’appareil CPAP cible le problème physique mais pas la cause », dit Zee. « Le médicament cible le cerveau et les nerfs qui régulent les muscles des voies aériennes supérieures. Il modifie les neurotransmetteurs du cerveau qui communiquent avec les muscles. Une meilleure compréhension de ce phénomène nous aidera à développer des traitements plus efficaces et personnalisés pour l’apnée du sommeil« .

Cannabinoïdes : un nouveau traitement pour l’apnée du sommeil ?

Bien que les respirateurs soient très efficaces dans le traitement de l’apnée obstructive du sommeil, de nombreux patients ne peuvent pas y faire face. Un traitement médicamenteux de cette affection serait donc d’un énorme bénéfice pour les personnes concernées.

Des recherches ont montré des résultats positifs avec le THC (dronabinol) dans l’apnée du sommeil. Les interruptions respiratoires ont été réduites et l’état de santé général subjectif ainsi que la fatigue diurne se sont améliorés. Cette approche est innovante car elle ne se contente pas de traiter le problème physique, mais cible la cause des arrêts respiratoires.

Cependant, les scientifiques considèrent « qu’il est peu probable qu’un traitement médicamenteux puisse être pleinement efficace chez toutes les personnes atteintes d’AOS ». D’autres essais de grande envergure pourraient nous aider à comprendre quelles personnes bénéficient d’un traitement par cannabinoïdes et quel serait le meilleur traitement de l’apnée obstructive du sommeil pour chaque individu.

[1] Zausig, Y., Arzt, M. Perioperative Versorgung von Patienten mit obstruktiver Schlafapnoe. Pneumologe 11, 386–393 (2014). https://doi.org/10.1007/s10405-014-0791-y

[2] Young T, Palta M, Dempsey J, Peppard PE, Nieto FJ, Hla KM. Burden of sleep apnea: rationale, design, and major findings of the Wisconsin Sleep Cohort study. WMJ. 2009;108(5):246-249.

[3] Hale CS. Obstructive sleep apnea and cardiovascular disease and mortality: the argument for causality. J Insur Med. 2005;37(4):272-282.

[4] Parish JM, Adam T, Facchiano L. Relationship of metabolic syndrome and obstructive sleep apnea. J Clin Sleep Med. 2007;3(5):467-472.

[5] Carley DW, Prasad B, Reid KJ, et al. Pharmacotherapy of Apnea by Cannabimimetic Enhancement, the PACE Clinical Trial: Effects of Dronabinol in Obstructive Sleep Apnea. Sleep. 2018;41(1):zsx184. doi:10.1093/sleep/zsx184