Selon le Rapport mondial sur l’asthme de 2018, plus de 339 millions de personnes dans le monde souffrent d’asthme bronchique. Environ 250 000 personnes meurent de cette maladie chronique ; pourtant, cela pourrait être évité avec une thérapie adéquate.

Des études sur le potentiel thérapeutique du cannabis comme médicament pour les maladies respiratoires existent depuis les années 1970. Il a été démontré que les cannabinoïdes médicaux peuvent soulager les symptômes associés à l’asthme.

Qu’est-ce que l’asthme?

Dans les maladies respiratoires chroniques, les voies respiratoires deviennent plus étroites en raison de l’inflammation. En même temps, la production de mucus est également stimulée, de sorte que les asthmatiques souffrent de symptômes tels que l’essoufflement et les quintes de toux. Souvent, les infections récurrentes des voies respiratoires aggravent la maladie.

Les causes n’ont pas encore été élucidées. Cependant, plusieurs facteurs peuvent augmenter le risque de développer de l’asthme. Il s’agit, par exemple, de facteurs héréditaires, d’infections respiratoires ou de l’utilisation de certains médicaments pendant la grossesse (par exemple les antibiotiques). Le tabagisme et l’inhalation régulière de substances nocives (le dioxyde de soufre par exemple) sont également des facteurs de risque.

Quelles sont les différentes formes d’asthme?

L’asthme se présente sous différentes formes. Il s’agit, entre autres de:

  • L’asthme bronchique extrinsèque (asthme allergique): dans cette forme d’asthme, une réaction allergique est provoquée par un ou plusieurs allergènes (par exemple les poils d’animaux, la poussière domestique, le pollen, certains aliments). Bien que ces allergènes soient normalement inoffensifs, le système immunitaire les classe comme nocifs et réagit par une réaction de défense pathologique excessive.
  • L’asthme intrinsèque (asthme non allergique): les facteurs déclenchants sont, notamment, les infections des voies respiratoires ou l’inhalation régulière de polluants atmosphériques, tels que les gaz d’échappement ou la consommation de tabac. Dans la plupart des cas, une telle maladie respiratoire chronique ne se développe pas avant l’âge adulte.
  • L’asthme mixte: les allergènes ou d’autres stimuli peuvent être la cause de la forme mixte d’asthme allergique et non allergique dont souffre la majorité des adultes.
  • L’asthme d’effort: Cette forme d’asthme est très répandue. Une crise d’asthme se produit souvent sous l’effet d’un stress physique. De plus, l’air sec ou froid peut favoriser une crise d’asthme. Les enfants et les jeunes sont particulièrement touchés.
  • Asthme infectieux: à la suite d’une infection virale, les voies respiratoires peuvent s’enflammer de manière aiguë ou chronique. Les virus déclencheurs peuvent être les virus de la grippe, les adénovirus ou les coronavirus, par exemple. Même les jeunes enfants peuvent être touchés par l’asthme infectieux. Ceci est souvent causé par les virus RS (virus respiratoire syncytial), qui provoquent les symptômes du rhume.

Quels sont les symptômes de l’asthme?

Lorsqu’un patient asthmatique entre en contact avec un allergène ou un autre déclencheur, les bronches gonflent et du mucus visqueux se forme. Cela entraîne un rétrécissement des voies aériennes et une tension des muscles respiratoires. La respiration se fait alors plus difficile, surtout lors de l’expiration. Les signes typiques d’une maladie asthmatique sont :

  • toux avec ou sans crachats visqueux ;
  • respiration accélérée ;
  • serrement de la poitrine ;
  • un sifflement ou un bruit de cliquetis lors de l’expiration.

Ces symptômes se manifestent généralement lors d’attaques. Après une crise, les asthmatiques ne présentent généralement aucun symptôme. Les plaintes ne réapparaissent qu’avec l’attaque suivante.

Diagnostic et traitement

Diverses maladies, telles que la coqueluche, la mucoviscidose ou la bronchite, peuvent déclencher des symptômes similaires à ceux d’une crise d’asthme aiguë. Un diagnostic complet est donc particulièrement important. Le médecin traitant procédera d’abord à un examen physique et écoutera les poumons. D’autres examens, tels qu’un test d’allergie, un test de fonction pulmonaire, des analyses sanguines et des radiographies pulmonaires suivent.

Il n’existe pas de remède contre l’asthme, c’est pourquoi la thérapie vise à réduire la fréquence et la gravité des crises. Un pilier important de la thérapie consiste à maintenir les performances et la fonction pulmonaire du patient. L’exercice régulier et les exercices de respiration doivent donc être à l’ordre du jour du patient.

Dans le traitement de la toxicomanie, on utilise principalement des bronchodilatateurs (bronchodilatateurs). Les bêta-2 sympathomimétiques à courte durée d’action (par exemple le salbutamol ou la terbutaline) sont utilisés dans les crises d’asthme aiguës. Le patient peut inhaler ces substances actives à l’aide d’un spray en cas de graves difficultés respiratoires. En plus de ce médicament à la demande, les patients reçoivent souvent des sympathomimétiques bêta-2 à action prolongée (par exemple le formotérol ou le salmétérol), qui sont efficaces pendant environ douze heures.

Les médicaments anti-inflammatoires tels que les corticostéroïdes jouent également un rôle important dans la thérapie à long terme. Des principes actifs, tels que le budésonide ou le fluticasone, peuvent réduire le gonflement des voies respiratoires et la formation de mucus. Les antileucotriènes peuvent aussi être utilisés comme thérapie supplémentaire, car ils peuvent avoir un effet anti-inflammatoire.

Comme tout médicament, les médicaments contre l’asthme peuvent provoquer de graves effets secondaires. Il s’agit notamment de la toux, de l’enrouement, des problèmes gastro-intestinaux, de l’insomnie, de l’agitation, de la tachycardie (palpitations), de l’arythmie (troubles du rythme cardiaque) et des tremblements.

Les études sur l’asthme et le cannabis

Il a été mentionné au début de l’article que des chercheurs étudient l’effet bronchodilatateur du cannabis depuis les années 1970. En 1974, des chercheurs américains ont mené une étude dans laquelle un groupe de participants a reçu le cannabinoïde tétrahydrocannabinol (THC) et un autre groupe a reçu de l’isoprotérénol (1). Il a été démontré ici que bien que l’effet bronchodilatateur du THC soit plus faible, l’effet durait plus longtemps.

Une autre étude montre que le principe actif salbutamol a un effet bronchodilatateur rapide. En revanche, l’effet a été plus lent sous l’administration de THC (2).

Les cannabinoïdes peuvent avoir des effets anti-inflammatoires

Les bronches des patients peuvent également s’enflammer pendant une période où ils ne souffrent pas de crises (inflammation chronique). Dans le cas d’une crise d’asthme aiguë, il est possible que cette inflammation s’aggrave, de sorte que des anti-inflammatoires sont prescrits. Ici, les cannabinoïdes du cannabis, en particulier le cannabinoïde cannabidiol (CBD), pourraient avoir un effet anti-inflammatoire.

En 2015, des chercheurs brésiliens ont déclaré que les lymphocytes T-helper-2 pouvaient être détectés dans les poumons des patients asthmatiques (3). Ces cellules T auxiliaires sont responsables de la reconnaissance des antigènes et sont impliquées dans la production de cytokines. Étant donné que l’interaction des cellules auxiliaires T avec les antigènes/allergènes pourrait jouer un rôle clé dans le développement des maladies inflammatoires, l’objectif de l’étude était d’évaluer le potentiel anti-inflammatoire du CBD.

Chez le rat, l’asthme a ensuite été induit par l’ovalbumine (OVA). Les animaux ont ensuite reçu 5 milligrammes de CBD par kilogramme de poids corporel. 24 heures plus tard, les niveaux de cytokines dans le sérum ont été déterminés et on a découvert que le CBD pourrait être un nouveau médicament potentiel pour moduler la réponse inflammatoire dans l’asthme.

Une autre étude menée à l’université de Florence en Italie s’est concentrée sur l’implication des cannabinoïdes dans les processus inflammatoires et les interactions avec les endocannabinoïdes (4). Les chercheurs ont expliqué que l’activation du récepteur cannabinoïde 2 (CB2) pourrait avoir un effet anti-inflammatoire. Un effet bronchodilatateur serait possible avec l’activation du récepteur cannabinoïde 1 (CB1). Ainsi, le système endocannabinoïde pourrait être une cible potentielle pour les médicaments à base de cannabis.

Traitement avec le cannabis médical

Il n’est pas recommandé aux asthmatiques de fumer des fleurs de cannabis à usage médical. Cela peut entraîner le développement d’une bronchite, par exemple, qui peut aggraver les symptômes asthmatiques. Dans le cadre du traitement médical du cannabis, la vaporisation/inhalation avec un vaporisateur ou l’administration orale est donc recommandée.

(1) American Review of Respiratory Disease, Volume 109, 1974, Donald P. Tashkin et al,“Acute effects of smoked marijuana and oral delta-9-tetrahydrocannabinol on specific airway conductance in asthmatic subjects

(2) Williams SJ, Hartley JP, Graham JD, 1976, “Bronchodilator effect of delta1-tetrahydrocannabinol administered by aerosol of asthmatic patients

(3) Laboratoire de Pharmacologie Respiratoire, France, Grassin-Delyle S1 et al., 2014, “Cannabinoids inhibit cholinergic contraction in human airways through prejunctional CB1 receptors

(4) University of Florence, Italy, Pini A1 et al., 2012, “The role of cannabinoids in inflammatory modulation of allergic respiratory disorders, inflammatory pain and ischemic stroke