La sclérose en plaques (SEP) est l’une des maladies neurologiques les plus courantes. Elle apparaît généralement entre 20 et 40 ans et a un caractère récurrent. Les symptômes sont multiples. Bien que les thérapies standard puissent réduire la fréquence et la durée des poussées, les pharmacothérapies ne sont pas exemptes d’effets secondaires graves. Le cannabis médicinal peut être une option de traitement complémentaire avec peu d’effets secondaires pour soulager divers symptômes de la SEP. Cela a été prouvé par différentes études.

La sclérose en plaques (polysclérose) est une maladie auto-immune c’est-à-dire une maladie inflammatoire chronique du système nerveux central (SNC) dans laquelle les processus inflammatoires du cerveau et de la moelle épinière détruisent des parties des fibres nerveuses.Les cellules de défense, qui s’attaquent normalement aux agents pathogènes et aux substances étrangères, endommagent les propres tissus du corps. En termes simples, cela signifie que le système immunitaire se retourne contre votre propre corps.

Sclérose en plaques : quelles en sont les causes ?

Les causes exactes n’ont pas encore pu être définitivement déterminées. Bien qu’il ait été prouvé que la maladie est causée par des processus inflammatoires dans le cerveau et la moelle épinière, on ne sait pas encore exactement pourquoi cela se produit. Différents facteurs semblent jouer un rôle, tel que le processus auto-immun.

Une cause possible peut être l’infection par un virus (par exemple, les virus de l’herpès, la chlamydia ou le virus Eppstein-Barr) qui ressemble aux structures propres de l’organisme. Cela pourrait également être le cas lors du développement d’autres maladies auto-immunes, comme la polyarthrite rhumatoïde ou le lupus érythémateux systémique (LED).

En outre, les facteurs héréditaires jouent eux aussi un rôle important. Les parents des personnes atteintes de SEP ont ainsi jusqu’à 30 fois plus de risques de développer la maladie.

Quels sont les symptômes de la sclérose en plaques ?

Les symptômes typiques liés à la SEP comprennent :

Troubles sensoriels :

  • des picotements (formication) et/ou des engourdissements dans les bras et les jambes ;
  • une mauvaise perception de la température ;
  • des sentiments de tension dans les articulations et les hanches ;
  • sensation d’un coup soudain le long de la colonne vertébrale lorsque la tête est penchée vers l’avant (signe de flexion du cou).

Troubles visuels :

  • yeux douloureux ;
  • voiles devant les yeux ;
  • altération de la reconnaissance des couleurs ;
  • images doubles et/ou flashes de lumière.

Paralysie musculaire :

  • des muscles rapidement fatigués et faibles ;
  • des muscles tendus ou raides ;
  • paralysie spastique des bras et/ou des jambes ;
  • paralysie faciale (paralysie du nerf facial).

D’autres symptômes peuvent également apparaître, tels qu’une altération du goût, de l’équilibre et de la parole. Elle peut également entraîner des perturbations lors de la vidange de la vessie et des selles. Le psychisme souffre également de la maladie. De nombreuses personnes touchées développent une dépression, souffrent de sautes d’humeur ou d’insomnie.

Aussi variés que soient les symptômes, de nombreux facteurs déclenchants peuvent également conduire à une poussée aiguë. Les facteurs de risque particuliers peuvent être le stress, les infections, certaines vaccinations ou les fluctuations hormonales. Les médicaments qui influencent le système immunitaire peuvent également déclencher une poussée aiguë.

Diagnostic et traitement de la sclérose en plaques

En cas de suspicion de SEP, un entretien d’anamnèse et un examen neurologique complet sont généralement suivis, au cours desquels la force musculaire, les réflexes et les sensations sont, entre autres, testés. Une ponction lombaire (prélèvement de liquide nerveux) est effectuée pour confirmer le diagnostic. En outre, l’électroencéphalographie (EEG) et l’imagerie par résonance magnétique (IRM) peuvent également confirmer le diagnostic, car ces techniques d’imagerie peuvent être utilisées pour détecter le foyer d’inflammation pathologiquement modifié.

Comme la sclérose en plaques ne peut être guérie, le but de la thérapie est de soulager les symptômes aigus (thérapie symptomatique) et de traiter les poussées aiguës. En outre, des médicaments peuvent être utilisés pour tenter de réduire les processus inflammatoires.

Les patients atteints de SEP reçoivent des agents immunothérapeutiques à cette fin. Des principes actifs tels que l’interféron bêta sont utilisés dans la thérapie de base lorsque la maladie est légère à modérée. La thérapie de base peut réduire la fréquence et la durée des poussées, mais les médicaments immunothérapeutiques peuvent avoir des effets secondaires importants, tels que :

  • des plaintes gastro-intestinales ;
  • de la fièvre ;
  • des douleurs aux membres ;
  • des maux de tête ;
  • de la fatigue.

Si la thérapie n’est pas efficace chez un patient ou si une phase très active se produit, des médicaments immunothérapeutiques contenant les principes actifs daclizumab, natalizumab ou alemtuzumab sont généralement prescrits. Ces médicaments contiennent des anticorps qui agissent de manière ciblée.

En outre, d’autres médicaments tels que les glucocorticoïdes (médicaments anti-inflammatoires) à forte dose sont également utilisés dans les phases aiguës de la maladie. Cependant, une poussée aiguë ne peut pas toujours être soulagée par une thérapie à la cortisone. Le traitement à la cortisone est également associé à des effets secondaires, qui entraînent davantage de souffrance chez les patients.

Évolution de la maladie et pronostic

La sclérose en plaques est d’abord récurrente-rémittente et ensuite chroniquement progressive. L’évolution exacte de la maladie ne peut être prédite : elle varie d’un patient à l’autre. Environ un tiers de tous les patients à un stade avancé de la maladie vit sans handicap grave majeur. Un autre tiers ne montre que des restrictions partielles dans leur vie quotidienne et leur travail. Un autre tiers des patients souffre d’une incapacité professionnelle et a besoin de soins de longue durée.

Le cannabis comme médicament pour la sclérose en plaques

Depuis la découverte du système endocannabinoïde dans le corps humain il y a plus de 20 ans, les médicaments à base de cannabis ont fait l’objet de recherches intensives. Les endocannabinoïdes sont des substances qui se lient aux récepteurs des cannabinoïdes (récepteurs CB1 et CB2) et modulent le flux d’informations des neurones dans le SNC. Ils peuvent ainsi influencer diverses fonctions telles que la sensation de douleur, l’appétit et le sommeil. Dans la sclérose en plaques, il a été démontré que des modifications du système endocannabinoïde altéraient les fonctions susmentionnées.

Le système endocannabinoïde peut être influencé thérapeutiquement non seulement par les propres cannabinoïdes de l’organisme (endocannabinoïdes), mais aussi par les cannabinoïdes (phytocannabinoïdes) de la plante de cannabis tels que le tétrahydrocannabinol (THC) et le cannabidiol (CBD).

Thérapie au cannabis contre les symptômes spastiques

Environ 80 % des patients souffrent de troubles spastiques qui provoquent des douleurs. Diverses études ont déjà montré que les cannabinoïdes peuvent avoir un effet positif sur la spasticité.

En 2004, des chercheurs suisses ont découvert dans leur étude croisée en double aveugle que chez 37 des 50 sujets atteints de SEP, le traitement par un extrait de cannabis standardisé administré par voie orale réduisait la fréquence des crampes musculaires (1).

Une autre étude clinique réalisée au Royaume-Uni en 2007 a également montré que le cannabis médical était plus efficace qu’un placebo (2). Un médicament oromucosal standardisé (spray buccal) contenant du THC et du CBD a été utilisé.

Des chercheurs américains ont également étudié l’effet des extraits de cannabis sur la spasticité et les spasmes musculaires dans la SEP et ont pu confirmer un effet positif (3).

Des études récentes montrent également que les patients atteints de SEP peuvent bénéficier de médicaments à base de cannabis. En avril 2017, des chercheurs néo-zélandais ont fait état de patients atteints de SEP qui n’ont pas répondu de manière adéquate au traitement avec des médicaments standard. Après 12 semaines d’administration du spray buccal Sativex (THC/CBD), les symptômes spastiques se sont améliorés (4).

Information importante : le spray buccal Sativex est approuvé pour le traitement de la SEP. Les compagnies d’assurance maladie sont donc tenues de couvrir les coûts, de sorte qu’aucune autorisation ou demande préalable n’est requise.

Les cannabinoïdes médicaux contre la douleur

La majorité des patients souffrent de douleurs intenses, qu’elles soient dues à une spasticité ou à une inflammation du tissu nerveux. Il est bien connu que le cannabis peut avoir un effet bénéfique en tant que médicament contre les douleurs chroniques. Des études ont également montré que le cannabis médical peut être efficace dans le traitement de la douleur associée à la sclérose en plaques, sous la forme de médicaments prêts à l’emploi ou sur ordonnance ou de fleurs de cannabis séchées médicinales (5).

Le cannabidiol (CBD) contre l’inflammation

Les recherches suggèrent que les effets médicaux du cannabis dans les spasmes liés à la SEP et les spasmes musculaires sont dus au fait que le CBD, un cannabinoïde non-psychoactif, serait capable de réduire l’inflammation nerveuse. Lors d’une étude israélienne de 2011, les chercheurs ont montré chez des souris atteintes d’une maladie semblable à la SEP qu’elles étaient capables de bouger à nouveau leurs jambes raides après l’administration de CBD hautement concentré et présentaient moins d’inflammations (6).

En 2017, les mêmes chercheurs israéliens ont trouvé que les astrocytes pro-inflammatoires (cellules nerveuses en forme d’étoile) sont impliqués dans presque toutes les fonctions du cerveau et qu’ils interagissent avec le système endocannabinoïde. Après avoir évalué les données recueillies, les chercheurs ont expliqué que l’activité des astrocytes pourrait probablement être réduite par l’administration de CBD (7). Cela pourrait avoir un effet positif sur l’évolution de la maladie dans les cas de sclérose en plaques, d’Alzheimer et d’épilepsie. Cependant, la recherche clinique manque encore pour confirmer ces hypothèses.

Conclusion

Les résultats des études menées à ce jour sur l’efficacité du cannabis comme médicament contre les symptômes de la sclérose en plaques, tels que les spasmes, la douleur chronique et l’inflammation, sont encourageants pour les patients. De nombreux témoignages de patients ayant suivi un traitement au cannabis montrent que le cannabis médical peut soulager les symptômes. En outre, ils signalent souvent que leur qualité de sommeil et leur qualité de vie en général s’améliorent.

De plus, la sclérose en plaques est l’une des rares indications assurées pour l’utilisation du cannabis médical.

(1) Berner Klinik, Schweiz, 2004, C Vaney et al., „Efficacy, Safety and Tolerability of an Orally Administered Cannabis Extract in the Treatment of Spasticity in Patients With Multiple Sclerosis: A Randomized, Double-Blind, Placebo-Controlled, Crossover Study

(2) Department of Neurorehabilitation, UK, Collin C1 et al., 2007, “Randomized controlled trial of cannabis-based medicine in spasticity caused by multiple sclerosis

(3) Global Neuroscience Initiative Foundation, USA, Shaheen E Lakhan, Marie Rowland1, 2009, “Whole plant cannabis extracts in the treatment of spasticity in multiple sclerosis: a systematic review

(4) Springer, Private Bag 65901, New Zealand, Keating GM1, 2017, “Delta-9-Tetrahydrocannabinol/Cannabidiol Oromucosal Spray (Sativex®): A Review in Multiple Sclerosis-Related Spasticity

(5) PharmIdeas Research & Consulting Inc., Canada, Iskedjian M1 et al., 2007, “Meta-analysis of cannabis based treatments for neuropathic and multiple sclerosis-related pain

(6) Sackler School of Medicine, Tel Aviv University, Tel Aviv, Israel, Kozela E1 et al., 2011, “Cannabidiol inhibits pathogenic T cells, decreases spinal microglial activation and ameliorates multiple sclerosis-like disease in C57BL/6 mice

(7) Sackler School of Medicine, Tel Aviv University, Tel Aviv, Israel, Kozela E1 et al.,2017, “Modulation of Astrocyte Activity by Cannabidiol, a Nonpsychoactive Cannabinoid