La maladie d’Alzheimer neurodégénérative est la forme la plus courante de démence, qui survient généralement chez les personnes âgées de plus de 65 ans. Environ 24 millions de personnes dans le monde souffrent de cette maladie, qui porte le nom du médecin Alois Alzheimer. Il a décrit la maladie pour la première fois en 1906.

La maladie d’Alzheimer: Que se passe-t-il dans le cerveau?

Chez les patients atteints de la maladie d’Alzheimer, les cellules nerveuses du cerveau meurent progressivement, ce qui entraîne un rétrécissement du cerveau pouvant aller jusqu’à 20 %. Dans le même temps, les ventricules cérébraux se dilatent et les sillons alambiqués à la surface du cerveau s’approfondissent. Ce processus de décomposition commence dans le cerveau olfactif (rhinencéphale) et s’étend ensuite aux régions cérébrales chargées de la mémoire. Dans la phase finale, toute la surface du cerveau est affectée.

La mort cellulaire affecte souvent en premier lieu la structure cérébrale profonde ou le noyau basal. Ses cellules nerveuses produisent le messager nerveux acétylcholine. Si la mort cellulaire entraîne un manque d’acétylcholine, le traitement de l’information est perturbé, ce qui provoque des troubles de la mémoire à court terme.

On sait maintenant que deux types différents de dépôts de protéines peuvent être trouvés dans les régions du cerveau touchées, qui sont responsables de la mort cellulaire. Cependant, on ne sait pas exactement pourquoi ces dépôts de protéines se forment.

Dans certains vaisseaux sanguins et entre les cellules nerveuses, des plaques insolubles de la protéine bêta-amyloïde sont formées, dont la fonction est inconnue. Chez les personnes en bonne santé, le cerveau décompose cette protéine, mais pas chez les patients atteints de la maladie d’Alzheimer. Au lieu de cela, la protéine est déposée dans le cerveau, où elle inhibe l’apport d’oxygène et d’énergie, entraînant la mort des cellules nerveuses.

De plus, les fibrilles dites tau se forment dans le cerveau des personnes atteintes. Ce sont des fibres insolubles de la protéine tau qui perturbent les processus de transport et de stabilisation dans les cellules cérébrales.

La maladie d’Alzheimer : Quels sont les facteurs de risque?

Le principal facteur de risque de la maladie est l’âge. Au moins une personne sur cinq âgée de 80 à 90 ans est atteinte. Chez les plus de 90 ans, elle est même supérieure à un tiers. En revanche, seulement 2% des personnes âgées de 65 ans sont touchées.

Les experts supposent que l’âge seul ne provoque pas la maladie d’Alzheimer, mais que d’autres facteurs de risque s’ajoutent avant que la maladie n’éclate. Il s’agit notamment des facteurs suivants :

– L’hypertension artérielle

– Diabète

– Augmentation du taux de cholestérol

– Calcifications vasculaires (artériosclérose)

– Taux élevé d’homocystéine dans le sang

– Causes génétiques

Un autre facteur de risque est le stress oxydatif. Celui-ci provoque des composés oxygénés agressifs, qui à leur tour jouent un rôle important dans la formation de dépôts de protéines dans le cerveau.

On pense également que l’inflammation chronique dans l’organisme pourrait augmenter le risque de maladie d’Alzheimer, car elle favorise la formation de dépôts de protéines.

Cependant, les infections cérébrales causées par des virus ou des blessures à la tête sont également soupçonnées de déclencher la maladie.

La maladie d’Alzheimer: symptômes et stades

La maladie d’Alzheimer se divise en trois stades :

  • Le stade précoce : Les premiers signes de la maladie d’Alzheimer sont de petits trous dans la mémoire à court terme. Par exemple, les personnes atteintes de la maladie d’Alzheimer ne peuvent pas se souvenir de ce qui a été dit lors de la dernière conversation ou elles égarent des choses et ne peuvent pas les retrouver. Elles peuvent également avoir des difficultés à s’orienter et à trouver des mots. Toutes ces choses peuvent effrayer les personnes atteintes et les faire réagir par la résistance, la dépression, le repli sur soi ou l’agressivité.
  • Étape intermédiaire : C’est le stade où les problèmes de mémoire augmentent. En plus de la mémoire à court terme, la mémoire à long terme est également perturbée, ce qui signifie que les visages familiers, par exemple, sont moins facilement reconnaissables. L’orientation spatiale et temporelle se détériore également et les personnes concernées ont de plus en plus besoin d’aide dans la vie quotidienne. De nombreux patients ressentent également une forte envie de bouger et une forte agitation. Certains développent même des croyances ou des peurs délirantes.
  • Stade tardif : Les patients en phase tardive de la maladie ont totalement besoin de soins. La parole est très limitée et les problèmes de respiration, de mastication et de déglutition augmentent. En outre, les membres se raidissent, ce qui rend les patients alités. Ils perdent également le contrôle de la vessie et des intestins. Les membres de la famille ou les personnes qui leur sont proches ne sont plus reconnus. Comme le système immunitaire est affaibli, les infections sont également fréquentes.

Diagnostic de la maladie d’Alzheimer

À ce jour, il n’existe pas de tests de laboratoire spécifiques ni de tests individuels permettant de poser un diagnostic clair de la maladie d’Alzheimer. En cas de suspicion de maladie d’Alzheimer, une discussion détaillée a généralement lieu d’abord avec le médecin de famille du patient, qui l’oriente ensuite vers un neurologue.

Afin d’exclure d’autres maladies, le médecin examinera d’abord systématiquement le patient et procédera à un entretien détaillé sur ses antécédents médicaux. Si d’autres causes peuvent être exclues, divers tests (test de surveillance, mini test de l’état mental, DemTect) peuvent être utilisés pour déterminer s’il y a démence. Toutefois, ces tests ne peuvent pas faire la différence entre d’autres formes de démence, comme la démence vasculaire. C’est pourquoi des procédures d’imagerie telles que l’imagerie par résonance magnétique (IRM) et la tomographie assistée par ordinateur (CT) sont utilisées. Elles peuvent être utilisées pour vérifier s’il y a eu une perte de matière cérébrale, ce qui confirme la suspicion de démence.

Les diagnostics du LCR fournissent également des résultats relativement fiables. Un échantillon est prélevé dans le liquide céphalorachidien de la colonne lombaire, puis examiné en laboratoire. Si l’on constate que les protéines amyloïdes et tau du liquide céphalorachidien sont altérées, il est très probable que la maladie d’Alzheimer soit présente.

Quelle est la différence entre la démence et la maladie d’Alzheimer?

Dans le langage courant, les termes Alzheimer et démence sont utilisés comme synonymes. Cependant, il existe plus de 50 formes différentes de démence. Toutes les formes de démence ont en commun une altération permanente ou progressive des fonctions cérébrales. On distingue la démence primaire et la démence secondaire. Alors que la démence primaire, comme la maladie d’Alzheimer, trouve son origine dans le cerveau, la démence secondaire est causée par une autre maladie (par exemple l’alcoolisme).

La maladie d’Alzheimer: traitement et thérapie

Il n’existe pas de remède à la maladie d’Alzheimer. C’est pourquoi la thérapie vise à aider la personne atteinte de la maladie d’Alzheimer afin qu’elle puisse faire face à sa vie quotidienne le plus longtemps possible. Pour améliorer la qualité de vie, on a recours à des médicaments et à des thérapies non médicamenteuses.

Les inhibiteurs de la cholinestérase, tels que la rivastigmine ou le donépézil, sont censés bloquer une enzyme dans le cerveau qui décompose la substance messagère acétylcholine. Cependant, le manque d’acétylcholine ne peut être compensé qu’aux stades précoces ou intermédiaires de la maladie. Il est donc plus facile pour la personne concernée d’effectuer ses activités quotidiennes et de maintenir ses performances mentales plus longtemps.

Certains experts de la recherche sur la maladie d’Alzheimer supposent que les personnes atteintes ont un excès de la substance messagère glutamate dans leurs cellules cérébrales. Cela pourrait contribuer à la mort des cellules cérébrales. C’est pourquoi les personnes atteintes de la maladie d’Alzheimer modérée à sévère reçoivent souvent la substance active mémantine, qui, comme les inhibiteurs du cholinestérase, peut retarder la détérioration des capacités mentales.

Dans certains cas, les médecins prescrivent des neuroleptiques comme l’halopéridol ou la rispéridone pour soulager divers symptômes de la maladie, tels que l’anxiété, la peur, l’agressivité ou la passivité. Toutefois, ces médicaments ont des effets secondaires graves. Ils peuvent notamment augmenter le risque d’accident vasculaire cérébral, d’où la nécessité d’une surveillance étroite.

De nombreuses personnes touchées souffrent également de dépression et de symptômes connexes. Pour soulager ces symptômes, les patients reçoivent souvent des antidépresseurs comme la paroxétine, la sertraline ou le citalopram.

Maladie d’Alzheimer: traitement non médicamenteux

Pour que les patients atteints d’Alzheimer puissent mener leur propre vie pendant un certain temps, diverses thérapies sont utiles. Il s’agit notamment des thérapies suivantes,

  • L’entraînement cognitif
  • Formation d’orientation à la réalité
  • Thérapie comportementale
  • Œuvre autobiographique
  • Ergothérapie
  • Physiothérapie
  • Art et musicothérapie

Alzheimer: évolution de la maladie et pronostic

En moyenne, la démence d’Alzheimer entraîne la mort au bout de huit à dix ans environ. Certaines personnes développent la maladie beaucoup plus rapidement et d’autres l’attrapent plus lentement. En règle générale, plus la personne tombe malade tard, plus l’évolution de la maladie est courte.

Études sur les effets neuroprotecteurs du cannabis

On pense que la démence d’Alzheimer est associée au stress oxydatif, à l’inflammation des tissus nerveux (neuroinflammation) et à l’excitotoxicité. Cette dernière décrit la nocivité de neurotransmetteurs tels que le glutamate, qui contribuent à la mort des cellules nerveuses. Ces dernières années, les propriétés neuroprotectrices (protectrices des cellules) des cannabinoïdes ont suscité un grand intérêt.

Des changements dans le système endocannabinoïde ont été observés dans le cerveau de patients atteints de la maladie d’Alzheimer (1). Cela pourrait indiquer que le système endocannabinoïde contribue au développement de la maladie ou est altéré par celle-ci. Par exemple, les cannabinoïdes de la plante de cannabis pourraient réduire le stress oxydatif et protéger les cellules nerveuses des effets nocifs du bêta-amyloïde. Les cannabinoïdes pourraient donc offrir une approche à multiples facettes pour le traitement de la maladie d’Alzheimer.

La recherche s’est principalement concentrée sur le cannabinoïde non psychoactif, le cannabidiol (CBD). Par exemple, les chercheurs ont étudié l’effet du CBD sur des cellules cultivées de rats dans le cadre d’une étude (2). Après avoir exposé les cellules à du bêta-amyloïde, les chercheurs ont observé une nette réduction de la survie des cellules. Le traitement des cellules avec du CBD avant l’exposition au bêta-amyloïde a également augmenté de manière significative la survie des cellules.

Ce qui est particulièrement intéressant, c’est que les chercheurs italiens pensent même que le CBD pourrait être capable de favoriser la neurogenèse, la croissance de nouveaux tissus nerveux (3). En utilisant le modèle du rat, ils ont pu montrer que le CBD interagit avec les récepteurs activés par les proliférateurs de peroxysomes (PPARγ), qui sont situés dans le noyau de la cellule. En bloquant PPARγ, le CBD pourrait réduire considérablement l’effet sur les dommages neuronaux. En outre, les chercheurs ont observé que le CBD stimule la neurogenèse de l’hippocampe en raison de l’interaction avec PPARγ. Ces résultats montrent que le récepteur semble probablement jouer un rôle important dans la médiation des actions du CBD.

Des études ont également été menées sur la composante psychoactive de la plante de cannabis. L’une d’entre elles visait à évaluer les qualités thérapeutiques potentielles du tétrahydrocannabinol (THC) pour ralentir ou arrêter la démence d’Alzheimer (4). Lors d’essais cellulaires, les chercheurs ont découvert que le THC pouvait faire baisser les niveaux d’amyloïde à faible dose.

Maladie d’Alzheimer et cannabis médical: des recherches supplémentaires sont nécessaires

La recherche sur les effets du cannabis sur la démence d’Alzheimer en est encore à ses débuts, mais l’intérêt est grand. Des études intéressantes ont déjà commencé. Par exemple, à l’Université de Notre Dame en Australie occidentale, où 50 personnes atteintes de la maladie d’Alzheimer ou d’une démence légère participent à ces recherches. Elles étudient l’effet d’un médicament à base de cannabis de MGC Pharmaceuticals, qui a été développé spécifiquement pour le traitement de la démence d’Alzheimer.

Jusqu’à présent, les études existantes ont montré que le système endocannabinoïde est censé jouer un rôle important dans les maladies neurodégénératives. Cependant, les relations complexes ne sont toujours pas claires. Des études ont également montré que les cannabinoïdes pourraient avoir un effet positif sur la maladie d’Alzheimer. Malheureusement, il n’y a pas encore de résultats confirmés qui montrent la combinaison des cannabinoïdes et leur dosage.

(1) Campbell VA, Gowran A. Alzheimer’s disease; taking the edge off with cannabinoids?. Br J Pharmacol. 2007;152(5):655-662. doi:10.1038/sj.bjp.0707446

(2) Iuvone T, Esposito G, Esposito R, Santamaria R, Di Rosa M, Izzo AA. Neuroprotective effect of cannabidiol, a non-psychoactive component from Cannabis sativa, on beta-amyloid-induced toxicity in PC12 cells. J Neurochem. 2004;89(1):134-141. doi:10.1111/j.1471-4159.2003.02327.x

(3) Esposito G, Scuderi C, Valenza M, et al. Cannabidiol reduces Aβ-induced neuroinflammation and promotes hippocampal neurogenesis through PPARγ involvement. PLoS One. 2011;6(12):e28668. doi:10.1371/journal.pone.0028668

(4) Cao C, Li Y, Liu H, et al. The potential therapeutic effects of THC on Alzheimer’s disease. J Alzheimers Dis. 2014;42(3):973-984. doi:10.3233/JAD-140093.