La sclérose latérale amyotrophique (SLA), également connue sous le nom de maladie de Charcot, est une maladie neurodégénérative mortelle caractérisée par une paralysie musculaire progressive des muscles impliqués dans le mouvement comme les jambes, les bras, la respiration, la déglutition et la parole. Cependant, les fonctions cognitives et sensorielles ne sont pas affectées.

Cette maladie, qui est principalement sporadique (maladie qui touche les individus de manière isolée), se manifeste généralement entre 50 et 70 ans. La fréquence de cette maladie rare est de 2,16 patients pour 100 000 personnes en Europe, avec des cas légèrement plus fréquents chez les hommes (3 pour 100 000) que chez les femmes (2,14).  L’espérance de vie moyenne à partir du diagnostic est de 3 à 5 ans, bien que dans de rares cas les patients puissent vivre plus longtemps (par exemple Stephen Hawking).

Sclérose latérale amyotrophique: symptômes et origine

La SLA entraîne une dégénérescence des neuromoteurs (cellules nerveuses qui contrôlent les mouvements du corps) dans la moelle épinière, le tronc cérébral et le cortex moteur. La mort progressive des neuromoteurs supérieurs et inférieurs entraîne un affaiblissement et une atrophie des muscles dus à l’inactivité, ce qui entraîne une paralysie complète. [1]

Bien que les raisons de cette dégénérescence ne soient pas encore connues avec précision, plusieurs hypothèses ont été avancées par les scientifiques. L’une d’entre elles avance qu’un niveau extrêmement élevé de glutamate (un neurotransmetteur), dû à une moindre absorption, pourrait être responsable de l’épuisement neuronal et entraîner une excitotoxicité (modification neuronale), un stress oxydatif (agression cellulaire), un dysfonctionnement mitochondrial (trouble de la chaîne cellulaire respiratoire), une neuro-inflammation et une dérégulation du métabolisme cellulaire. [2]

Le traitement par le cannabis : une alternative pour la SLA ?

L’intérêt scientifique croissant pour le cannabis et son potentiel thérapeutique a encouragé les chercheurs à étudier son utilisation possible dans le traitement de la sclérose latérale amyotrophique. Bien qu’il soit encore trop tôt pour tirer des conclusions en raison du manque d’études cliniques sur le sujet, les études précliniques menées sur des animaux ont donné des résultats encourageants.

Le rôle du système endocannabinoïde dans la SLA

Découvert assez tardivement (dans les années 1990), le système endocannabinoïde (SEC) est un système de neurotransmission essentiel au fonctionnement de notre organisme. Il assure l’homéostasie, c’est-à-dire le maintien de l’équilibre interne du corps, et régule divers processus physiologiques tels que la douleur, l’inflammation, l’appétit, les émotions, etc.

Des études précliniques sur des animaux (souris) ont démontré le rôle du système endocannabinoïde dans la physiopathologie de la SLA.  En effet, elles suggèrent qu’une défaillance du fonctionnement homéostatique du système neuromusculaire – potentiellement due à une déficience en endocannabinoïdes (cannabinoïdes produits par l’organisme) – pourrait être la cause de la perturbation des processus physiologiques observés chez les personnes atteintes de SLA.  [3]

Il a été démontré que l’activation du SEC réduit l’excitotoxicité, la neuro-inflammation et les dommages causés aux cellules par l’oxydation. Les endocannabinoïdes sont utilisés pour activer ce système et jouent un rôle important dans la protection du système nerveux. Une carence de ceux-ci expliquerait la pathophysiologie de la SLA.  Ainsi, les cannabinoïdes exogènes (externes à l’organisme) présents dans la plante de cannabis, tels que le Cannabidiol (CBD) et le Tétrahydrocannabinol (THC), peuvent activer le SEC et ralentir la progression de la maladie.  [4]

Des études précliniques prometteuses

La principale source de preuves du rôle potentiel des endocannabinoïdes et des cannabinoïdes dans le traitement de la sclérose latérale amyotrophique provient d’études sur les souris.

Des études in vivo sur des souris murines suggèrent que le THC pourrait agir comme un agent neuroprotecteur, améliorant les capacités motrices et augmentant le temps de survie jusqu’à 5% en raison de leurs effets anti-glutamatergiques et anti-oxydants potentiels.  [5]

Une dizaine d’études précliniques ont été menées sur des souris transgéniques atteintes de SLA. Sept de ces études ont montré une augmentation de la survie chez les souris après un traitement à base de cannabinoïdes.

Les résultats de ces études suggèrent que le traitement par cannabinoïdes pourrait ralentir la progression de la maladie, bien que des études supplémentaires soient nécessaires.  [6]

Les effets du cannabis thérapeutique sur l’homme

À l’heure actuelle, il n’existe pas de véritables études cliniques sur les effets du cannabis thérapeutique dans le cadre de la sclérose latérale amyotrophique qui puissent confirmer son efficacité.

Les seules données expérimentales sont des rapports anecdotiques de patients décrivant les effets du cannabis sur leurs symptômes.  Ceux-ci comprennent une atténuation de la douleur, des spasmes musculaires, de la spasticité, de la dépression, de l’appétit et de la gestion de la salive. Une étude aléatoire, en double aveugle et croisée chez des personnes atteintes de SLA a montré que le THC oral était sûr et ne provoquait pas de surdose.  [7]

Récemment, la Gold Coast University Hospital (en Australie) est en train de mener un essai clinique randomisé, en double aveugle et contrôlé par placebo sur des personnes atteintes de SLA afin de déterminer l’efficacité du cannabis médical pour ralentir la progression de la maladie.  Trente personnes âgées de 25 à 75 ans participent à cette étude de six mois, dont les résultats seront bientôt publiés dans la presse. [8]

De manière générale, la situation du cannabis et de la sclérose latérale amyotrophique est similaire à celle du début de ce siècle, avec des rapports anecdotiques de patients sur l’efficacité potentielle, suivis d’essais cliniques randomisés bien conçus qui peuvent examiner correctement le bénéfice thérapeutique du cannabis ou des endocannabinoïdes dans le traitement des symptômes ou leur potentiel de modification de la maladie.

[1] Pryce, G., & Baker, D. (2015). Endocannabinoids in Multiple Sclerosis and Amyotrophic Lateral Sclerosis. Endocannabinoids, 213–231. doi:10.1007/978-3-319-20825-1_7

[2] Turner, M. R., et alt. (2013). Mechanisms, models and biomarkers in amyotrophic lateral sclerosis. Amyotrophic Lateral Sclerosis and Frontotemporal Degeneration, 14(sup1), 19–32. doi:10.3109/21678421.2013.778554

[3] Bedlack, R. S., et alt. (2015). Complementary and Alternative Therapies in Amyotrophic Lateral Sclerosis. Neurologic Clinics, 33(4), 909–936. doi:10.1016/j.ncl.2015.07.008

[4] Urbi, B., et alt. (2019). Study protocol for a randomised, double-blind, placebo-controlled study evaluating the Efficacy of cannabis-based Medicine Extract in slowing the disease progression of Amyotrophic Lateral sclerosis or motor neurone Disease: the EMERALD trial, doi: 10.1136/bmjopen-2019-029449.

[5] Giacoppo S, Mazzon E. Can cannabinoids be a potential therapeutic tool in amyotrophic lateral sclerosis?. Neural Regen Res 2016;11:1896-9 , DOI: 10.4103/1673-5374.197125

[6] Urbi, B., et alt. (2018). Effects of cannabinoids in Amyotrophic Lateral Sclerosis (ALS) murine models: A systematic review and meta-analysis. Journal of Neurochemistry. doi:10.1111/jnc.14639

[7] Giacoppo S, Mazzon E. Can cannabinoids be a potential therapeutic tool in amyotrophic lateral sclerosis?. Neural Regen Res 2016;11:1896-9 , DOI: 10.4103/1673-5374.197125

[8] Urbi, B., et alt. (2019). Study protocol for a randomised, double-blind, placebo-controlled study evaluating the Efficacy of cannabis-based Medicine Extract in slowing the disease progression of Amyotrophic Lateral sclerosis or motor neurone Disease: the EMERALD trial, doi: 10.1136/bmjopen-2019-029449.