L’autisme est un trouble profond du développement neurologique. Les experts parlent souvent du trouble du spectre autistique (TSA), car il comprend différentes formes d’un trouble. Le cannabis en tant que médicament pourrait être une option pour soulager les symptômes d’accompagnement tels que l’insomnie, l’anxiété ou les accès de rage.

Qu’est-ce que le trouble du spectre autistique?

Les médecins font la distinction entre l’autisme infantile (syndrome de Kanner), le syndrome d’Asperger et l’autisme atypique. Le terme « trouble du spectre autistique » (TSA) est un terme générique qui désigne l’ensemble des troubles autistiques. 

Tous les troubles profonds du développement commencent dès l’enfance et se poursuivent à l’âge adulte. Cependant, l’ampleur de la souffrance peut varier considérablement. La plupart des personnes autistes ont de graves déficiences et ont besoin de soutien et d’aide tout au long de leur vie. Mais certaines peuvent aussi vivre de manière relativement indépendante et autodéterminée.

La plupart des enfants autistes présentent des déficits dans leur développement intellectuel. Cependant, un talent particulier dans un domaine est également typique, par exemple la pratique du piano ou des mathématiques.

Les principales caractéristiques de l’autisme sont les suivantes :

  • Interaction sociale déficiente.
  • Défaut de communication.
  • Intérêts et comportements répétitifs et stéréotypés [1].

Problèmes aves les relations interpersonnelles

Les personnes atteintes d’autisme manifestent peu d’intérêt pour les contacts sociaux et ont des difficultés à interagir avec les autres. Les personnes concernées ont tendance à se replier sur elles-mêmes. Elles ont des difficultés à évaluer les signes sociaux et émotionnels des autres. En outre, elles ont elles-mêmes des difficultés à les envoyer. Par conséquent, leurs réactions aux sentiments des personnes qui les entourent sont souvent inappropriées – du moins pour les sentiments de la plupart des autres personnes. Les personnes autistes semblent souvent inaccessibles.

Défaut de communication

Les capacités de communication des personnes concernées sont limitées. Elles montrent des anomalies de la parole et des retards dans le développement de la parole. En raison des particularités dans l’utilisation de la langue, une conversation mutuelle n’est souvent pas possible. 50 % des personnes atteintes d’autisme infantile n’acquièrent pas du tout le langage. [2]

Les comportements stéréotypés

Les intérêts et les activités des personnes atteintes de TSA sont également limités. Leur comportement est caractérisé par un comportement compulsif ou stéréotypé. Cela signifie que les tâches quotidiennes sont effectuées selon une routine rigide. Des changements dans ces lignes d’action peuvent entraîner des problèmes majeurs. Même une nouvelle décoration dans le salon peut provoquer une forte réaction négative chez les personnes autistes. Parfois s’y ajoutent des mouvements moteurs incontrôlables, comme se balancer ou remuer les mains.

Autres limitations et maladies concomitantes

Outre les troubles mentionnés ci-dessus, les personnes atteintes d’autisme souffrent souvent de plusieurs autres troubles d’accompagnement, tels que l’anxiété, l’insomnie, l’épilepsie, les troubles alimentaires, l’agressivité et les comportements autodestructeurs. [3]

Les causes de l’autisme

Les raisons pour lesquelles l’autisme se développe n’ont pas été élucidées jusqu’à aujourd’hui – malgré des recherches approfondies. Cependant, il existe désormais un consensus scientifique sur le fait que ce trouble n’a rien à voir avec la froideur émotionnelle des parents. L’hypothèse selon laquelle le vaccin ROR (rougeole, oreillons, rubéole) est impliqué dans le développement de l’autisme a également été réfutée. Cette déclaration reposait sur une étude de 1998, officiellement retirée en 2010.

En outre, « rien ne prouve qu’un autre vaccin pour enfants pourrait augmenter le risque de TSA », explique l’Organisation mondiale de la santé (OMS). « L’examen des preuves du lien possible entre l’agent de conservation thiomersal, contenu dans les vaccins inactivés, les adjuvants à base d’aluminium et le risque de TSA a permis de conclure que les vaccins n’augmentent pas le risque de TSA ». [4]

Toutes les formes d’autisme reposent sur des causes neurobiologiques. Il s’agit par exemple de facteurs génétiques, mais des dysfonctionnements ou des lésions cérébrales pourraient également y contribuer. [5] En outre, les experts soupçonnent que diverses influences environnementales, telles que l’infection par la rubéole pendant la grossesse, jouent un rôle.

Autisme: thérapie

La thérapie utilisée chez les enfants atteints d’autisme dépend de la forme d’autisme et de la gravité du trouble. En général, il est important que le traitement commence dès la petite enfance. Aujourd’hui, les médecins utilisent une thérapie multimodale – par exemple la thérapie comportementale, l’ergothérapie et le développement du langage. Le conseil et la formation des parents jouent également un rôle majeur.

À ce jour, il n’existe pas de thérapie qui traite efficacement les principaux symptômes des troubles du spectre autistique. Aujourd’hui, seules les comorbidités sont traitées, c’est-à-dire les maladies ou les troubles qui surviennent en plus de l’autisme. Par exemple, les médicaments antiépileptiques sont utilisés pour l’épilepsie ou les antidépresseurs pour la dépression et l’anxiété.

Les cannabinoïdes sont-ils utiles dans les troubles du spectre autistique?

Le système endocannabinoïde (SEC) de notre corps est impliqué dans la régulation des réactions sociales, des perceptions, de la concentration, des crises, des mouvements du corps et bien plus encore. Comme aucun traitement efficace des principaux symptômes de l’autisme n’a encore été trouvé, la recherche s’intéresse de plus en plus aux cannabinoïdes, spécifiquement au cannabidiol (CBD).

Le cannabis pourrait être utilisé à la fois en monothérapie et comme traitement complémentaire, c’est-à-dire, à la fois dans la thérapie des pathologies d’accompagnement et dans le traitement des principaux symptômes de l’autisme. Les mécanismes par lesquels les cannabinoïdes modulent le SEC pourraient en être la clé. [6]

En 2018, des chercheurs ont étudié les données disponibles sur les cannabinoïdes chez les jeunes patients atteints de TSA.

Le résultat: « Le cannabidiol semble être un candidat pour le traitement des TSA. Toutefois, il n’existe actuellement aucune donnée pré-clinique ou clinique convaincante démontrant l’efficacité et la sécurité du traitement par cannabinoïdes chez les patients atteints de TSA. » [7]

Le CBD comme thérapie pour soulager les symptômes de TSA

Il n’y a donc pas encore assez d’études et de recherches sur l’effet des cannabinoïdes sur les troubles du spectre autistique. Des recherches supplémentaires sont nécessaires pour mieux comprendre les relations. Cependant, il a été démontré que le CBD en particulier peut être efficace comme traitement des maladies secondaires de l’autisme – telles que l’insomnie, l’anxiété et l’épilepsie. [8]

Le Dr Aran, médecin israélien, a mené avec des collègues une étude sur 60 enfants souffrant d’autisme. Ceux-ci ont été traités avec du cannabis riche en cannabidiol. Le résultat : 61 % des personnes interrogées ont fait état d’une forte baisse des troubles du comportement. Le traitement au cannabis a également eu un effet positif sur l’anxiété et la communication. Par contre, les effets secondaires indésirables comprenaient l’insomnie (14 %), l’irritabilité (9 %) et la perte d’appétit (9 %). L’équipe de recherche a conclu de ces résultats que le CBD est une option de traitement prometteuse pour les problèmes de comportement chez les enfants atteints de TSA. [8]

Un autre aspect intéressant de cette étude est que non seulement les symptômes se sont améliorés, mais que chez certains enfants, la médication de base a également pu être réduite. 82 % des participants à l’étude ont été traités avec d’autres médicaments en plus du cannabis, comme des antipsychotiques, des stabilisateurs d’humeur ou des benzodiazépines. Après le traitement au cannabis, 33 % des enfants ont reçu moins de médicaments ou une dose plus faible, 24 % ont arrêté de prendre des médicaments et 8 % ont reçu plus de médicaments ou une dose plus élevée.

Une autre étude soutient les preuves positives de l’efficacité des cannabinoïdes dans le traitement de l’autisme : les scientifiques ont analysé les données de 188 patients atteints de TSA qui ont été traités avec du cannabis médical entre 2015 et 2017. La majorité des patients ont utilisé de l’huile de cannabis contenant 30 % de CBD et 1,5 % de THC. [9]

Les chercheurs concluent que le cannabis médical semble être une option bien tolérée, sûre et apparemment efficace chez les patients autistes pour soulager les symptômes associés à l’autisme. Le cannabis peut être utile notamment en cas de crises, de tics, de dépressions, d’agitation et de crises de colère. Dans l’ensemble, plus de 80 % des parents ont signalé une amélioration significative ou modérée de l’état général de l’enfant.

Conclusion

En résumé, il existe de nombreuses preuves que le cannabis médical peut aider à traiter les symptômes des TSA. Les médicaments de cannabis riches en CBD, en particulier, ont obtenu des résultats positifs. Cependant, les résultats des études sont ambigus, car toutes les études ne montrent pas d’améliorations pour les mêmes symptômes : « Les études ont produit des résultats mitigés et peu concluants concernant les effets du cannabis sur toutes les maladies sauf l’épilepsie ». [6]

Les chercheurs soulignent également que, bien que le cannabis médical semble être prometteur dans le traitement des principaux symptômes de TSA, des recommandations fondées sur des preuves sont nécessaires pour garantir la sécurité et l’efficacité. [6]

La science n’a pas encore pu prouver à quel point les cannabinoïdes aident à traiter l’autisme. Il est donc important de faire plus de recherches pour mieux comprendre l’effet du cannabis sur les patients atteints de TSA. Une étude contrôlée par placebo avec la cannabidivarine (CBDV) est actuellement menée aux États-Unis pour étudier les effets des cannabinoïdes non-psychoactifs sur les enfants et les jeunes atteints d’autisme. [10] Les résultats de cette étude clinique sont attendus avec impatience.

[1] Freitag: Autismus-Spektrum Störung nach DSM-5. Zeitschrift für Kinder- und Jugendpsychiatrie und Psychotherapie (2014), 42, pp. 185-192.

[2] Reinhardt et al.: Therapie der Krankheiten im Kindes- und Jugendalter. 8. Auflage Springer (2007)

[3] Landa, R. J. Diagnosis of autism spectrum disorders in the first 3 years of life. Nature Clin. Pract. Neurol. 4, 138–147 (2008).

[4] World Health Organisation (2019) Autism spectrum disorders, Available at: https://www.who.int/news-room/fact-sheets/detail/autism-spectrum-disorders  (Accessed: 1st April 2020).

[5] Remschmidt, Kamp-Becker: Das Asperger-Syndrom – eine Autismus-Spektrum-Störung. In: Ärzteblatt. Band: 104, Nummer: 13, 2007, p. 873-882.

[6] Agarwal, R., Burke, S.L. & Maddux, M. Current state of evidence of cannabis utilization for treatment of autism spectrum disorders. BMC Psychiatry 19, 328 (2019).

[7] Poleg, S., Golubchik, P., Offen, D., & Weizman, A. (2018). Cannabidiol as a suggested candidate for treatment of autism spectrum disorder. Progress in Neuro-Psychopharmacology and Biological Psychiatry.

[8] Aran, A., et alt (2018). Brief Report: Cannabidiol-Rich Cannabis in Children with Autism Spectrum Disorder and Severe Behavioral Problems – A Retrospective Feasibility Study. Journal of Autism and Developmental Disorders.

[9] Bar-Lev Schleider, L., Mechoulam, et alt (2019). Real life Experience of Medical Cannabis Treatment in Autism: Analysis of Safety and Efficacy. Scientific Reports, 9(1).

[10] Cannabidivarin (CBDV) vs. Placebo in Children With Autism Spectrum Disorder (ASD). NIH. U.S. National Library of Medicine. (2019)